¿Cómo se preparan las aerolíneas para las tormentas invernales?

Después de varios años de mala gestión en casos de tormenta, las compañías aéreas han aprendido a diseñar planes de emergencia efectivos en condiciones climáticas severas
¿Cómo se preparan las aerolíneas para las tormentas invernales?
Estas medidas también ayudan a las aerolíneas a cumplir con las regulaciones gubernamentales que imponen multas elevadas por dejar a los pasajeros atrapados en los aviones durante horas.
Foto: AP / Archivo

NUEVA YORK – A medida que el nordeste del país se prepara para su tormenta invernal más grande en un año, las compañías aéreas ya están utilizando una estrategia que les ha servido bien en los últimos años: Cancelar vuelos temprano y mantener los aviones y las tripulaciones “y los pasajeros” lejos de los aeropuertos nevados.

La noche de ayer, se pronosticaron hasta 2 pies de nieve a lo largo de la carretera interestatal I-95 desde la ciudad de Nueva York a Boston y más allá. En respuesta, las compañías aéreas cancelaron cientos de vuelos para hoy, una cifra que probablemente superará a los 1.000 con el tiempo.

Eso significa que hay que diseñar planes de emergencia para el aeropuerto Logan Internacional de Boston, los tres principales aeropuertos del área Metropolitana de Nueva York y los aeropuertos más pequeños de la región.

A continuación, algunas preguntas y respuestas sobre lo que las compañías aéreas están haciendo:

Q: ¿Qué están haciendo diferente las aerolíneas?

R: Sólo unos pocos años atrás, una poderosa tormenta con dos pies de nieve en el noreste habría traído estragos en algunos de los aeropuertos más concurridos de la región. Los pasajeros se sentaban en un avión durante horas, esperando para despegar. Las familias dormían en el piso del aeropuerto con el equipaje amontonado alrededor de ellos y las opciones de comida se reducían a máquinas expendedoras.

Ahora, después de haber aprendido de la mala gestión en casos de tormenta y las malas relaciones públicas que les siguieron, las compañías aéreas de EE.UU. han reescrito sus manuales de estrategia para cuando existen condiciones climáticas severas. Las empresas han aprendido a cancelar vuelos temprano y mantener al público alejado de los aeropuertos, incluso si eso significa que van a tener un retraso mayor cuando las condiciones climáticas mejoren.

Los viajeros aún pueden enfrentar demoras de días en llegar a casa, pero las cancelaciones avanzadas generalmente significan que reciben más atención y que pueden esperar a que pase la tormenta en casa o en un hotel, en lugar de en un catre en el aeropuerto.

Q: ¿Por qué es más inteligente cancelar vuelos temprano?

A: Permite a las aerolíneas decir a los agentes de las puertas, maleteros y personal de vuelo que se queden en casa, “manteniéndolos frescos” para cuando se les vuelva a necesitar.

Y moviendo aviones a aeropuertos fuera de la trayectoria de la tormenta, las aerolíneas pueden proteger su equipo y así obtener los horarios de vuelos de vuelta a la normalidad rápidamente después de que la tormenta pasa y los aeropuertos reabren.

Estas medidas también ayudan a las compañías aéreas a cumplir con las regulaciones gubernamentales que imponen multas elevadas por dejar a los pasajeros atrapados en los aviones durante tres horas o más. Asimismo, se reduce la posibilidad de imágenes de horror con pasajeros varados en las noticias.

Q: ¿Cuándo cambiaron las aerolíneas sus preparativos para las tormentas?

R: Las cosas cambiaron hace casi seis años. JetBlue llegaba tarde para cancelar sus vuelos cuando una tormenta enorme de nieve golpeó la costa el fin de semana del Día de San Valentín en 2007. Los pasajeros se quedaron varados en los aviones durante horas. Cuando la tormenta finalmente se aclaró, otras aerolíneas reanudaron los vuelos, pero las operaciones de JetBlue fueron un desastre.

Otras aerolíneas tomaron nota y actualizaron sus manuales de condiciones meteorológicas adversas. Los sistemas de reservación fueron programados para que los pasajeros volvieran a reservar de forma automática sus vuelos cancelados. Y ahora los viajeros reciben notificaciones por e-mail, teléfono o texto.

P.: ¿Qué deben saber los pasajeros?

R.: En primer lugar, no se apresure al aeropuerto con la esperanza de conseguir un vuelo antes de que caiga la nieve. Verifique con su compañía aérea, ya que probablemente cancelará su vuelo antes de que la tormenta esté cerca de su aeropuerto.

La buena noticia es que si usted pierde su conexión, las aerolíneas automáticamente le pondrán en el siguiente vuelo disponible. La mala noticia es que el próximo vuelo podría tardar un tiempo si viaja desde o hacia una ciudad que está enterrada debajo de un pie o más de nieve.

Si no está satisfecho con su nuevo vuelo, llame por teléfono a la línea aérea directamente, vaya al sitio web de la aerolínea e incluso considere enviar un Tweet.

P.: ¿Qué tan difícil es para las aerolíneas conseguir que las operaciones vuelvan a la normalidad?

R: Una vez que las nubes se aclaran, los vuelos no se ponen en marcha de inmediato.

Cuando la tormenta Sandy golpeó el área de Nueva York, Rob Maruster, director de la línea aérea de operaciones de JetBlue, comparó la nueva puesta en marcha de la línea aérea con el hecho de recomponer un rompecabezas de 1.000 piezas. No se trata de la dotación de personal, sino de un plan de juego que en su conjunto tenga sentido. “En un momento dado, poniendo más manos en la mesa no ayuda a conseguir una resolución más rápida”, dijo.

Las compañías aéreas tendrán que pedir un montón de preguntas antes de traer los aviones.

En primer lugar, ¿están las pistas abiertas?

A continuación, ¿hay transporte público para los trabajadores del aeropuerto? Si no es así, ¿tiene la aerolínea suficiente personal alojandose en hoteles cercanos que pueden ser transportados en autobús?

Por último, la aerolínea tiene que comprobar todas las demás personas necesarias para el funcionamiento de un aeropuerto: la administración que asegura el transporte, los funcionarios de aduanas, el abastecimiento de camiones de combustible e incluso las personas que empujan las sillas de ruedas a través de la terminal.