¿Qué es el nitrógeno líquido y por qué es peligroso en sitios de trabajo?

Un gas sin olor ni color que mató a seis personas en una planta de pollos de Georgia

Un tanque de nitrógeno en un laboratorio.
Un tanque de nitrógeno en un laboratorio.
Foto: JOSEP LAGO / AFP / Getty Images

Este jueves se conoció que seis personas fallecieron en una planta procesadora de pollos de Georgia como consecuencia de una fuga de nitrógeno líquido.

El hecho ocurrió en el Prime Pak Foods de Gainesville, una ciudad conocida como la “capital del pollo” debido al gran número de avícolas que aloja. Reportes indican que otras 11 personas se encuentran en condición crítica por culpa del accidente.

¿Qué es el nitrógeno líquido?

Se trata de nitrógeno en estado líquido a una temperatura baja (−320 °F). Se produce de manera industrial por destilación fraccionada del aire líquido. Es usado como refrigerante. En las plantas de carne se utilizan para enfriar carnes.

El nitrógeno líquido también es común en bancos de esperma y en centros para congelamientos de óvulos. La industria médica lo usa para tratamiento de cáncer de piel, verrugas y hemorroides.

¿Cómo puede matar?

Una fuga lleva a que el nitrógeno líquido se evapore. De esta manera se convierte en un gas sin olor que logra desplazar al oxígeno. En un espacio cerrado consigue retirar el aire que se puede respirar.

A esto se añade que puede producir quemaduras debido a su baja temperatura. También es incoloro e insípido. Produce asfixia sin que las personas se den cuenta de su presencia.