Lo que quizás no sabías de la electricidad

...y de las sillas eléctricas. ¿Qué pasó después de que Dios dijo “Hágase la luz”? Datos e historias curiosas recopiladas por el equipo de QI para la BBC en esta serie que esperamos te lleve a pensar: ¡Qué interesante!

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Nadie sabe realmente qué es la electricidad.

La palabra tiene al menos 10 significados diferentes y todos se contradicen.

Electrón viene de electrum, griego para “ámbar”: los griegos descubrieron que al frotarlo se producía una carga eléctrica.

El radio de los electrones es 0: son puntos sin dimensión.

Los voltios miden el potencial eléctrico (piensa en la presión del agua en una tubería).

Los amperios miden la corriente eléctrica (el caudal de agua en la tubería).

Los vatios miden la potencia eléctrica (la cantidad de trabajo que la electricidad puede hacer).

Una vez, el emperador Menelik II de Etiopía (1844-1913) estaba mostrándole la ciudad de Addis Ababa a unos visitantes foráneos mientras colgaban a unos criminales de un árbol.

Los visitantes se horrorizaron por lo inhumano del castigo y le hablaron a Menelik sobre una silla eléctrica recién inventada.

Él ordenó dos, pero apenas llegaron se dio cuenta de que eran inútiles: Etiopía no tenía suministro eléctrico.

Entonces, usó una como trono.

Y en parte como resultado de esto se introdujo la electricidad en Etiopía en 1896.

El que fuera un dentista quien inventó la silla eléctrica es una pieza de folclore de internet bastante trillada.

No obstante, a diferencia de la mayoría de las trivialidades de la web, esta tiene más de un elemento de verdad.

En 1881, cuando visitaba una nueva planta eléctrica en Buffalo, Nueva York, el dentista Alfred P. Southwick fue testigo de la muerte de un borracho que accidentalmente tocó una terminal eléctrica expuesta.

A Southwick le pareció que era una manera rápida y aparentemente poco dolorosa de morir. Cuando trabajó con el gobernador de Nueva York promovió con éxito las primeras leyes para el uso de las sillas eléctricas.

El hombre que efectivamente se inventó las sillas eléctricas fue Harold Brown, un colega de Thomas Edison que estaba desarrollando la corriente continua.

Usaron la corriente alterna en la silla para que el público pensara que esa forma rival de electricidad (por la que abogaban George Westinghouse y Nikola Tesla) era más peligrosa y se asustara.

La primera ejecución eléctrica fue la de un asesino llamado William Kemmler.

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QI es un programa de la BBC cuyo lema es que “todo es interesante”. Y sorprendente, pues a menudo descubrimos que lo que “todo el mundo sabe” es errado y que lo que no sabemos es fascinante.

Volveremos con QI el próximo fin de semana. Entre tanto, puedes visitar qi.com. La editorial Faber publica aplicaciones y libros de QI en inglés y la editorial Paidós, libros en español (“El pequeño gran libro de la ignorancia”).

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