Activistas aplauden fin de confinamiento en solitario para jóvenes en cárceles federales

La práctica también afecta a presos de minorías en cárceles de máxima seguridad y debe abolirse, afirman activistas

Activistas aplauden fin de confinamiento en solitario para jóvenes en cárceles federales
Foto: Ciro Cesar / La Opinión

WASHINGTON.- Defensores de los derechos humanos aplaudieron este martes que la Administración Obama prohibirá el confinamiento en solitario de jóvenes en cárceles federales, porque es una práctica inhumana que se ensaña  desproporcionadamente con las minorías en EEUU.

El presidente Barack Obama hizo el anuncio anoche en una columna de opinión publicada por el diario “The Washington  Post”, tras una extensa revisión y recomendaciones del Departamento de Justicia, añadiendo así su voz al coro de activistas y autoridades estatales opuestos a la práctica del confinamiento en solitario.

El confinamiento en solitario puede producir consecuencias psicológicas “devastadoras y duraderas” por lo que no sólo no mejora la seguridad ciudadana sino que también es “una afrenta para nuestra humanidad común”,  afirmó Obama.

Con el anuncio, elogiado por grupos como “Human Rights Watch” y la Unión de Libertades Civiles de EEUU (ACLU), el gobierno federal se suma a estados que han tomado medidas, o las estudian, para restringir el aislamiento de los presos.

El año pasado, California alcanzó un acuerdo para reformar su sistema carcelario,  incluyendo reducir drásticamente el tiempo del confinamiento en solitario, mientras que estados como Colorado y New Mexico también han reducido la práctica.

Antonio Ginatta, activista de “HRW”, afirmó hoy que grupos como el suyo  han venido promoviendo una amplia reforma del sistema penal en EEUU , aunque reconocen que el esfuerzo requerirá el apoyo del Congreso y fuertes inversiones para, por ejemplo, ampliar los  servicios de salud mental  en las prisiones.

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“Sinónimo de tortura”

“Aunque el gobierno federal ha estado rezagado en comparación con los esfuerzos que promueven muchos gobiernos estatales, este anuncio es enormemente significativo porque los jóvenes no pertenecen en confinamiento en solitario… es también un asunto de justicia racial porque afecta desproporcionadamente a las minorías”, dijo a este diario la reverenda Laura Markle Downton, directora de política de la Campaña Religiosa Nacional contra la Tortura (NRCAT, en inglés).

“Desde la comunidad de fe consideramos que el anuncio es un paso importante, pero creemos que la práctica del prolongado confinamiento en solitario es sinónimo de tortura, no tiene cabida en una sociedad civilizada, y debe eliminarse para todos los reos”, enfatizó Markle Downton.

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Debate en el Congreso

En junio pasado, el congresista demócrata por California, Tony Cárdenas, copatrocinó un proyecto de ley que prohíbe el confinamiento en solitario de los jóvenes en instalaciones federales y, como mecanismo de rendición de cuentas, exige un informe anual al Congreso sobre el asunto.

En ese sentido, Cárdenas instó hoy a la aprobación de esa iniciativa, al destacar que el confinamiento en solitario “puede violar las normas del derecho internacional y de la Constitución de EEUU”, y es “inaceptable” que cada año “miles” de menores que son enviados a prisión, corren el riesgo de recibir ese castigo.

Otros legisladores demócratas, como John Conyers, de Michigan, y Sheila Jackson Lee, de Texas, señalaron que el sistema penitenciario ha abusado de la práctica que, lejos de reformar al reo, es “inhumana, ineficaz, y un desperdicio de recursos financieros”.

Para Conyers, la administración de las cárceles no está reñida con la seguridad, y el anuncio de Obama comenzará a corregir una práctica que perjudica enormemente a los menores y avanzará la causa de la reforma de justicia criminal en EEUU.

Conyers y Jackson Lee han copatrocinado sendas iniciativas de reforma penal y para prohibir el confinamiento en solitario de personas de 21 años de edad o menores, incluyendo una en honor a Kalief Browder, un joven de 16 años del Bronx que se quitó la vida en 2013 al salir de prisión, tras dos años de aislamiento en Riker’s Island, pero sin nunca haber recibido un juicio.

Del lado del Senado, un grupo bipartidista también promueve una medida para reducir las sentencias mínimas obligatorias para delitos  menores, lo que beneficiaría a hasta 6,500 personas, además de que prohíbe el confinamiento en solitario de jóvenes en casi todas las prisiones estatales y federales.

Impacto del confinamiento en solitario

El confinamiento en solitario quedó casi totalmente descontinuado en 1890, cuando el Tribunal Supremo determinó que la práctica producía deterioro mental y no ayudaba a reformar al delincuente. Pero la práctica regresó en las décadas de 1980 y 1990, en el marco de la lucha antidrogas.

En la actualidad, el confinamiento en solitario se refiere al aislamiento físico y social de un reo durante 22 a 24 horas al día, a veces por tiempo indefinido.

En EEUU, las cárceles de máxima seguridad –las “supermax¨- son casi todas para el uso de confinamiento en solitario y suelen albergar a cerca de 25,000 presos cada año.

Un desglosado del grupo “Solitary Watch” deja constancia de que el problema golpea más a las minorías: tan sólo en las cárceles “supermax” de Nueva York entre 2011 y 2012, había 4,293 reos, de los cuales el 59% era de raza negra, el 24,7% de origen hispano, y el 14,6% de raza blanca.

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Se calcula que hasta 100,000 personas al año en EEUU son transferidas a pequeñas celdas, algunas de no más de 90 pies cuadrados, para su confinamiento en solitario,  incluyendo jóvenes y personas con enfermedades mentales. Esa cifra incluiría a personas en cárceles de los condados, instalaciones para jóvenes y centros de detención de inmigrantes.

Una recopilación de datos de la Universidad Princeton señala que el costo anual del aislamiento en solitario puede alcanzar hasta $77,000 por año, y pone como ejemplo que el estado de Mississippi se ahorró $8 millones al año cuando redujo de 1,000 a 150 el número de reos en confinamiento en solitario y cerró su cárcel “supermax”.

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Aún con todo el entusiasmo que ha causado el anuncio, Harvey Johnson, excapellán de una prisión donde se castigaba a los reos con confinamiento en solitario, dijo temer que la práctica seguirá vigente  porque “el sistema no puede ni podrá invertir los recursos requeridos para un verdadero tratamiento de salud mental” en las cárceles.

“La sociedad prefiere encerrarlos y deshacerse de la llave”, se quejó Johnson en su cuenta de Facebook.

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