¿Comer y beber alimentos calientes en unicel es realmente peligroso para la salud?

Los expertos responden si químico en unicel es causa de cáncer

Calienta plástico solo si están identificados como aptos para emplearse en microondas.
Calienta plástico solo si están identificados como aptos para emplearse en microondas.
Foto: Chris McGrath / Getty Images

Frecuentemente consumimos alimentos en poliestireno expandido (EPS) o “unicel”. Probablemente alguna vez escuchaste alguien decir que consumir alimentos calientes servidos en unicel o calentarlo en este plástico puede afectar tu salud, como ser causante de cáncer, veremos si es esto cierto.

El unicel se usa para contener alimentos en todas partes, restaurantes, escuelas, hospitales, supermercados, asilos, con la comida que pedimos para llevar, las sopas instantáneas, carnes frías, productos lácteos o el café, por poner ejemplos.

¿Por qué se usa tanto en la industria alimentaria?

  • Resistente. No se deshace con los líquidos.
  • Ligero
  • Proporciona un buen aislamiento térmico. Los alimentos calientes se mantienen calientes, los alimentos fríos se mantienen fríos.
  • Mantiene los alimentos frescos por más tiempo
  • Bajo costo. Tiene un costo hasta cinco veces menos que el papel o los reutilizables (los contenedores reutilizables generan más gastos para limpieza, mano de obra, agua, electricidad, detergente).

¿De qué está hecho el unicel?

De poliestireno convertido en un material de espuma (puede tener más del 95 por ciento de aire).

El poliestireno se fabrica al unir o polimerizar el estireno, una sustancia química que tiene un olor dulce y es altamente volátil. También se produce naturalmente en alimentos como las fresas, la canela, el café y la carne de res, según explica Chemical Safety Facts.

¿Puede migrar algún compuesto del unicel a tu comida?

. El estireno y otros compuestos volátiles presentes en los envases de poliestireno (unicel) para alimentos tienen la posibilidad de migrar hacia el interior del alimento que entra en contacto con ellos, pero bajo ciertas condiciones.

Todos los envases de alimentos (vidrio, aluminio, papel y plásticos (como el poliestireno)) contienen sustancias que pueden “migrar” en cantidades muy pequeñas a alimentos o bebidas.

Pueden quedar pequeñas cantidades de estireno en el unicel después de la fabricación, por lo que la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) ha evaluado tanto la seguridad del material en contacto con los alimentos (poliestireno) como la seguridad de la sustancia que puede migrar (estireno).

¿Puede causar cáncer el estireno?

Sí, según una evidencia limitada de cáncer de estireno en humanos. Proviene de estudios ocupacionales que muestran un mayor riesgo de cánceres como leucemia y linfoma, y ​​daño genético en los glóbulos blancos o linfocitos de trabajadores expuestos al estireno, explica el Instituto Nacional de Ciencias de Salud Ambiental. 

¿Qué tan seguro es el uso del unicel en alimentos?

La FDA señala que el poliestireno es seguro para su uso en contacto con alimentos. La cantidad de estireno que migra o se transfiere al estar en contacto con un alimento es inferior a la estimada como ingesta media para Estados Unidos, que es equivalente a 9 microgramo/día.

¿Existe mayor riesgo de contaminación de los alimentos calientes en unicel?

No hay una migración del monómero de estireno por arriba de la ingesta diaria.

¿Se pueden calentar alimentos o bebidas en empaques de unicel en el microondas?

Se pueden calentar en microondas los alimentos o bebidas contenidos en envases de poliestireno o cualquier otro plástico solo si están identificados como aptos para emplearse en microondas. De lo contrario, el Centro de Investigación Alimentación y Desarrollo de México no recomienda calentar el alimento dentro de su envase en el microondas.

¿Quiénes están expuestos al etireno?

Las personas están expuestas al estireno en el lugar de trabajo y en el medio ambiente. Al respirar aire interior que tiene vapores de estireno de materiales de construcción, fotocopiadoras, humo de tabaco y otros productos. Se puede absorber, inhalar y a través de la piel.

Vivir cerca de instalaciones industriales o sitios de desechos peligrosos es otra forma en que las personas pueden estar expuestas al estireno.