De El Bronx para el mundo: el ‘Radar’ Benítez otro genio de la defensa

El campeón más joven de la historia escribió momentos de gloria en el boxeo puertorriqueño

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De El Bronx para el mundo: el ‘Radar’ Benítez otro genio de la defensa
Wilfredo Benítez (izq.) padece encefalopatía postraumática, que le impide moverse y hablar como secuela de los golpes que recibió en el ring. /GETTY IMAGES

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Un niño prodigio del boxeo, que se hizo profesional a los 15 años y llegó a ser campeón mundial a los 17. Asombró al mundo desde 1973 cuando se estrenó en el boxeo a la paga y hasta 1990 cuando decidió colgar los guantes.

Por sus excelencia defensiva, que lo convertía en un blanco imposible de localizar para sus rivales lo llamaron “El Radar”, sin embargo Wilfredo Benítez fue mucho más que las virtudes defensivas que enmarcaron su estilo y exhibió asimilación y pegada suficientes para hacer parte de “los cinco magníficos” junto a  “Sugar” Ray Leonard, “Mano de Piedra” Durán, Marvin Hagler y Tommy Hearns, que firmaron una época legendaria para el boxeo durante dos décadas.

En una época en la que Alfredo “Salsero” Escalera y Wilfredo “Bazooka” Gómez eran la punta de lanza del gran boxeo de Puerto Rico, Benítez puso su nombre en la marquesina de los grandes escenarios después de coronarse campeón mundial en 1975 cuando, siendo un adolescente, derrotó al colombiano Antonio Cervantes “Kid Pambelé”, para coronarse campeón mundial de los welters Jr. (140 libras) versión de la Asociación Mundial de Boxeo (AMB).

Fue el principio de su leyenda porque “El Radar”, de la mano de su padre y entrenador Gregorio Benítez, abandonó los welters juniors en 1979 para buscar suerte en los pesos welter.

El mayor obstáculo era la presencia del mexicano Carlos Palomino, un campeón sólido que había destronado a John H. Stracey, un hombre al que los mexicanos le guardaban rencor por haber arrebatado la corona a José “Mantequilla” Nápoles.

Mientras Bob Arum, promotor de Benítez, andaba en la búsqueda de una pelea titular, Palomino llegó a defender su título ocho veces, hasta que finalmente fue convencido de viajar a Puerto Rico para arriesgar su corona del CMB.

Benítez llegaba invicto (36-0 y un empate) y tenía clara ventaja en alcance y estatura por lo que desde temprano dictó el pleito para dominar a Palomino por decisión.

Fue el segundo título mundial en su tremenda trayectoria y después de perder el cinturón y el invicto ante “Sugar” Ray Leonard se constituyó el legítimo desafiante de “Mano de Piedra” Durán en los superwelters.

 Un combate para recordar

Esa pelea es considerada de catálogo en la historia del boxeo moderno y en todo caso la mejor de el “Radar” Benítez.

Aquella noche en el Caesars Palace de Las Vegas, el nativo de El Bronx de apenas 24 años le dio una lección al siempre combativo Durán y le quitó el título mundial de las 154 libras versión del CMB. Fue desde entonces el más joven boxeador en ganar tres títulos mundiales en distintas categorías.

Entonces apareció la oferta de enfrentar al temible Thomas Hearns en New Orleans.

El “Hitman” de Detroit, llevaba ventaja física appreciable y venció sin reparos a Benítez que antes de cumplir 25 años se quedó sin título mundial y ya no volvería a codearse con la gloria.

La derrota ante Hearns marcaría el declive de su carrera al extremo de que tras ganarle a Tony Cerda perdió con Mustafa Hamsho y Davey Moore.

Al final de 1986 las cifras de Benítez le marcarían el retiro. Tenía cinco derrotas y cinco victorias en sus recientes 10 peleas y ya no quedaba mucho para darle al boxeo.

Los primeros signos de daño a su salud aparecieron y aunque intentó regresar dos veces, (una de ellas junto a Manny Stewart) antes de cumplir 32 años, su carrera estaba terminada.

Vive de una modesta pension prácticamente inmovilizado por el daño a su cerebro tras años de golpes en el ring.

Un grande de una época maravillosa y otro de los nombres que le han puesto lustre al boxeo boricua.

Ficha técnica

Wilfredo Benítez

Fecha de nacimiento: 12 de septiembre de 1958

Lugar de nacimiento: El Bronx, Nueva York

Récord: 53-8-1 y 31KO’s

Títulos mundiales: Welters Junior AMB (1975-1979), Welter CMB (1979), Peso Superwelter CMB (1982)

Contra peleadores mexicanos

Enero 14 de 1979  Carlos Palomino (Ganó por decisión)

Agosto 3 de 1990  Ariel Conde (Ganó por KO en siete as altos)