¿Por qué el humo de un incendio en California va en direcciones opuestas?

La foto de la NASA muestra el humo de los incendios próximos en California que flotan en direcciones opuestas. Te decimos por qué
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¿Por qué el humo de un incendio en California va en direcciones opuestas?
En la foto se marca el origen de ambas columnas de humo. Cortesía NASA

En lo que va de julio de 2017, las temperaturas sofocantes y los fuertes vientos continúan causando intensos incendios forestales en el sur de California.

Los incendios obligaron a miles de personas a huir de sus casas, carbonizaron decenas de estructuras, cerraron caminos y oscurecieron el cielo en toda la región con un humo espeso.

El 8 de julio de 2017, el espectrorradiómetro de imágenes de resolución moderada (MODIS) en el satélite Aqua de la NASA capturó esta imagen de humo que fluía del fuego de Alamo.

En la foto se marca el origen de ambas columnas de humo. Cortesía NASA

Las áreas de quema activa, detectadas por las bandas térmicas de MODIS, se indican en rojo. Hasta el 10 de julio de 2017, el incendio había carbonizado aproximadamente 30,000 acres (100 kilómetros cuadrados) en el condado de San Luis Obispo, en California. Mientras tanto, el incendio de Whittier, cerca del lago Cachuma en el condado de Santa Bárbara, había quemado 10,000 acres.

La dirección contraria de los vientos en los diferentes niveles de la atmósfera empujaba las plumas de humo del fuego de Alamo en direcciones opuestas.

A medida que el fuego crecía en intensidad y más humo se elevaba a mayor altura en la atmósfera, se fortalecía la dirección del humo hacia el norte.

El blog satélite de la Universidad de Wisconsin-Madison CIMSS ha publicado un clip desde el satélite GOES-16 que muestra este proceso que se desarrolla durante todo el día. Aunque el fuego de Whittier aparece pequeño en la imagen de MODIS, creció en intensidad durante el día.

¿Por qué el humo del mismo incendio toma direcciones opuestas?

Los edificios, árboles y montañas crean fricción y turbulencia con los vientos y contribuyen a las diferencias en las velocidades del viento en la superficie de la Tierra y en los niveles más altos de la atmósfera. Como señaló el meteorólogo John Lindsey en The San Luis Observer, los vientos a nivel de superficie soplaban del noroeste y los vientos del nivel medio de la atmósfera, desde el suroeste, el 8 de julio pasado.

Es común que los frentes fríos a lo largo de la Costa Central de California se muevan desde el noroeste, a pesar de los vientos superficiales vienen del sur, por los cambios de temperatura que ocurren en los distintos niveles de la atmósfera.

A la naturaleza no le gusta nada fuera de equilibrio, y el aire naturalmente fluirá de las zonas de alta presión a las zonas de baja presión, en relación con la temperatura. Cuando eso sucede, se llama viento.

Por eso es importante predecir la dirección del viento en los diferentes niveles de la atmósfera antes de decidir cómo se combatirá un incendio forestal.