Un común conservante de alimentos, el nitrito de sodio, vinculado a casos de suicidio

El consumo de un conservante y fijador de color de carnes curadas está siendo usado para envenenamientos intencionales. Médicos sugieren que se deben restringir las ventas del producto

El nitrito de sodio es comúnmente usado como conservador en carnes curadas.
El nitrito de sodio es comúnmente usado como conservador en carnes curadas.
Foto: Shutterstock

El nitrito de sodio es un aditivo alimentario usado comúnmente como conservante y fijador de color que está vinculado a varios casos de suicido en Estados Unidos.

La revista médica canadiense CMAJ señala que el nitrito de sodio es una sal blanca comúnmente utilizada para curar carnes.

En los últimos años, el uso del nitrito de sodio como veneno en los suicidios está aumentando.
CMAJ indica que Ontario ha visto al menos 28 muertes por envenenamiento con nitrito de sodio entre 1980 y 2020.

En los Estados Unidos, el Sistema Nacional de Datos sobre Intoxicaciones registró 47 casos de envenenamiento por nitrito de sodio entre 2015 y 2020. Al igual que en Ontario, la mayoría de estos envenenamientos ocurrieron en 2019 y 2020.

Lo preocupante, según los médicos, es que este químico se este vendiendo en línea libremente. Creen que los legisladores podrían intervenir para bloquear la compra de nitrito de sodio en línea.

Debido a que la industria alimentaria usa nitrito de sodio para fines legítimos, podría ser un desafío prevenir intoxicaciones al restringir el acceso a la sustancia, dice Margaret Thompson, directora médica de los Centros de Toxicología de Ontario, Manitoba y Nunavut.

De acuerdo con CMAJ, el envenenamiento por nitrito de sodio puede ser difícil de identificar, y las muertes pueden parecer naturales sin más investigación o evidencia que sugiera suicidio. Una dosis baja puede llegar a cobrar la vida.

“Puede ser una dosis muy pequeña a una dosis muy grande, por lo que es impredecible sobre cuán letal es, y sabemos que ciertamente puede cobrar vidas incluso en una dosis más baja”, señala Dana Saleh, residente de medicina respiratoria en la Universidad de Calgary.

CMAJ comparte que el Reino Unido ha incluido el nitrito de sodio como una “reportable substance”, lo que significa que los vendedores deben informar las compras sospechosas a las autoridades. Aunque no se está claro si tales medidas reducen los envenenamientos intencionales.

La revista médica señala que restringir las ventas a individuos y permitir las ventas a empresas es otra opción.

Drugs explica que el nitrito de sodio provoca hipotensión y formación de metahemoglobina, lo que disminuye la capacidad de transporte de oxígeno y puede llevar a la muerte.

La hipotensión y la formación de metahemoglobina pueden ocurrir simultáneamente o por separado.

CMAJ indica que muchos pacientes que consumen nitrito de sodio presentan una frecuencia cardíaca de más de 100 latidos por minuto y piel de color púrpura azulado. Agrega que otros síntomas incluyen niveles bajos de oxígeno y sangre de color marrón chocolate. El antídoto es el uso rápido de azul de metileno.

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